Toni Elías y Suzuki, cinco años de sueño americano

Toni Elías y Suzuki se separan después de un título, dos subcampeonatos, 32 victorias y 63 podios.

Toni Elías conquistó el MotoAmerica con Suzuki en 2017
Toni Elías conquistó el MotoAmerica con Suzuki en 2017

Toni Elías no llevará una Suzuki GSX-R1000 el próximo 2021. Así lo comunicó días antes de que el MotoAmerica 2020 dejase caer el telón en Laguna Seca, la que sin duda ha sido la peor de las cinco temporadas que el manresano ha pasado en Estados Unidos con la marca de Hamamatsu. Su intención es seguir compitiendo el próximo año, y parece que podría hacerlo de la mano de Ducati, si bien reconocía que no sabía si las tres carreras que cerraron la temporada en Laguna Seca –que saldó con tres podios- serían las últimas de su trayectoria profesional.

Lo que sí sabe es que fueron las últimas con Suzuki, el epílogo a un lustro en el que ha podido vivir el sueño americano como ningún otro piloto español de velocidad lo hizo antes. Cuán lejano queda ya aquel 2016 en el que aterrizó allí de rebote, cuando la afición española todavía tenía demasiado fresca en la memoria la tragedia de unos meses antes que acabó con la vida de Bernat Martínez, que llevaba años allí y había hecho historia al subir al podio ese mismo año, y Dani Rivas, que debutaba en el campeonato tras años brillando en el nacional.

Durante estos años ha sido el único piloto europeo que se ha establecido en el campeonato americano, que se ha consolidado como uno de los principales certámenes nacionales y en el que Elías ha vivido una segunda juventud después de haber sido campeón del mundo de Moto2, haber llegado a ganar en MotoGP y haber probado suerte en Superbike.

Toni Elías llegó al MotoAmerica a principios de 2016
Toni Elías llegó al MotoAmerica a principios de 2016

2016

Corría el mes de marzo de 2016 cuando Toni Elías recibió una llamada. Un año antes se había quedado sin moto antes de empezar la temporada tras frustrarse sin empezar el proyecto del JR Racing con el que iba a correr el Mundial de Superbike tras algo más de un año allí con Aprilia. Tras algunas sustituciones en MotoGP estaba sin proyecto, y surgió la opción de echar un cable al Yoshimura en un test, reemplazando al lesionado Jake Lewis.

Su vasta experiencia era un valor seguro y rápidamente se adaptó a la GSX-R1000. Eso, unido a que Lewis tardó en recuperarse, hizo que Elías tuviese que prolongar su estancia hasta las primeras rondas. Debutó en un circuito que conocía como COTA y se hizo con las dos victorias. Superó cualquier expectativa, ya que había llegado a un equipo mítico pero que parecía condenado a ver cómo la dupla de Yamaha que formaban Cameron Beaubier y Josh Hayes arrasaba con todo, hasta el punto de haberse repartido las 18 victorias del curso anterior.

Toni Elías ganó sus tres primeras carreras en el MotoAmerica
Toni Elías ganó sus tres primeras carreras en el MotoAmerica

Llegó una tercera victoria seguida en Road America, y el equipo tomó la difícil decisión de hacerle fijo al lado de Roger Hayden. Claro que no todo serían vino y rosas: los peculiares trazados estadounidenses también enseñaron su cara b y llegaron los ceros. En el tramo final de curso sumaría otras tres victorias pero la última llegó tarde: Cameron Beaubier había sido campeón en la penúltima manga y se quedó a un punto del subcampeonato de Josh Hayes.

2017

Antes de eso, Elías y el Yoshimura ya habían acordado prolongar su relación un segundo año. Como si de un déjà vu se tratase, todo empezó con el doblete en Austin, al que siguió un segundo y una victoria en Road Atlanta para comenzar el curso con 95 puntos de 100 posibles.

Ni siquiera un cero le detuvo esa vez. Se rehízo con dos segundos puestos antes de enlazar cinco victorias consecutivas, sabiendo acabar segundo cuando Beaubier se enchufó y comenzó a ganar, para proclamarse campeón a lo grande en la penúltima ronda, donde se llevó el título ganando la primera manga para rubricar el doblete ya campeón.

Un título que cortó una racha de siete títulos consecutivos de Yamaha, devolviendo a Suzuki a lo más alto por primera vez desde 2009, con Roger Hayden como subcampeón. El año de Elías fue prácticamente perfecto: en 20 carreras logró diez victorias y ocho segundos puestos, con solo dos ceros (y uno de ellos ya campeón). A sus 34 años, Elías ponía la bandera española en el palmarés del MotoAmerica, siendo el primer europeo en ganar el AMA Superbike desde el británico Reg Pridmore en 1978.

Toni Elías y Roger Hayden lograron un histórico doblete en 2017
Toni Elías y Roger Hayden lograron un histórico doblete en 2017

2018

Con en 1 en el carenado de la Suzuki, el año comenzó como siempre pese a que esta vez el curso arrancaba en Road Atlanta: con un doblete. Un inicio que se prolongó hasta sumar cinco victorias en seis carreras, logrando 138 de los primeros 150 puntos posibles. Con Hayden haciendo un año discreto y Garrett Gerloff (sustituto del retirado Josh Hayes) adaptándose, la temporada quedaba más que nunca reducida a un mano a mano con Beaubier.

El estadounidense había aguantado el tirón de la mejor forma posible aferrándose al podio mientras Elías ganaba, pero a partir de la cuarta ronda en Road America empezaron a cambiar las tornas. El de Yamaha enlazó cuatro triunfos seguidos y un total de siete triunfos en ocho carreras, lo que supuso una racha de 195 puntos de 200 posibles.

Toni Elías en 2018 con el 1 que le acreditaba como campeón
Toni Elías en 2018 con el 1 que le acreditaba como campeón

Un tirón que Elías no pudo sostener: un par de ceros y un 13º inclinaron la balanza en favor de Beaubier, que se llevó el título con margen de sobra. Pese a lograr casi tantas victorias como el curso anterior (nueve), la irregularidad condenó al español, que tuvo que conformarse con el subcampeonato.

2019

Con 2-1 a favor de Beaubier en un rivalidad que ya servía como leitmotiv del certamen, arrancaba un 2019 en el que Elías estaba decidido a igualar el mano a mano, ahora con Josh Herrin como compañero tras la retirada de Hayden. Esta vez el de Yamaha comenzó ganando, pero el manresano replicó con dos victorias seguidas.

Toni Elías y Cameron Beaubier protagonizaron numerosos duelos durante cuatro años
Toni Elías y Cameron Beaubier protagonizaron numerosos duelos durante cuatro años

Herrin también se llevaba alguna victoria, pero su irregularidad y la de Gerloff volvían a servir el esperado duelo. Esta vez incluso parecían contestarse los ‘ceros’, con Elías destacándose ligeramente y encarando las dos últimas rondas con 35 puntos de ventaja. Lo tenía todo en la mano, pero las Yamaha dieron un paso adelante en New Jersey, donde Gerloff ganó la primera manga pero cayó en la segunda, que ganó Beaubier. Elías solo pudo ser cuarto en ambas.

Con 16 puntos de ventaja, Elías se presentó en Barber. Allí, las Yamaha eran muy superiores, con Gerloff marcando el paso. El joven estadounidense demostró un sentido de equipo increíble y dejó ganar a Beaubier ambas carreras, lo que resultó decisivo en el título de Beaubier, que se impuso a Elías por tan solo cinco puntos.

2020

La pérdida del título no fue la única mala noticia del final de 2019, ya que Yoshimura anunció que dejaba el MotoAmerica. El Team Hammer tomaba el relevo como equipo oficial Suzuki y se encargó de fichar a Toni Elías, con Bobby Fong como compañero.

Los dos ceros en Road America fueron el preludio de un año realmente difícil, sobre todo porque no fueron yendo rápido. Lejos de las Yamaha y claramente superado por Fong, los problemas con la Suzuki no mejoraban y empezó a abonarse al cuarto y quinto puesto. El podio no llegó hasta la undécima de las veinte carreras, y antes de la triple ronda final de Laguna Seca anunció que no seguiría con Suzuki.

Toni Elías se ha despedido de Suzuki tras cinco años
Toni Elías se ha despedido de Suzuki tras cinco años

Al menos, en Laguna Seca se hizo algo de justicia poética y, en un año complicadísimo en el que estuvo a años/luz de un Beaubier arrollador, pudo despedirse de Suzuki con tres podios para acabar el año en la cuarta posición final, despertando así de un bonito sueño americano que ha durado un lustro.

Sin embargo, si hay algo que caracteriza a Estados Unidos, es que siempre hay un nuevo sueño para cada despertar. Y si algo ha dejado claro Toni Elías es que, a sus 37 años, tiene intactas las ganas de seguir soñando.

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